Probiotici e depressione
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Intestino/cervello: un percorso diretto per una mente in piena forma

Un numero crescente di ricerche scientifiche punta verso l’asse bidirezionale intestino-cervello e del ruolo che esso gioca nella salute mentale. Seppur siano necessari ulteriori studi longitudinali con campioni di dimensioni maggiori, e che tengano conto dei fattori di confondimento, i risultati ad oggi sono davvero interessanti.

Verso un mondo depresso

Il disturbo depressivo maggiore (MDD) è un disturbo cronico devastante e diffuso con notevoli costi personali e socioeconomici. Secondo l’Organizzazione Mondiale della Sanità, il MDD è la quarta causa di disabilità in tutto il Mondo e sarà la seconda causa entro l’anno corrente.

Gli individui che soffrono di MDD sperimentano umore basso persistente, esperienza attenuata o assente del piacere, nonché una vasta gamma di sintomi cognitivi, fisici e comportamentali che interferiscono con la capacità dell’individuo di funzionare efficacemente nella vita quotidiana.

I trattamenti farmacologici di prima linea per il MDD hanno un tasso di fallimento sempre più elevato; pertanto, identificare nuovi obiettivi terapeutici e terapie è essenziale per il futuro dell’Umanità.

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Cosa provoca la depressione

In precedenza, era generalmente accettato tra scienziati e clinici che il MDD fosse un disturbo della ridotta attività monoaminergica nel cervello. Di conseguenza, la maggior parte dei trattamenti farmacologici attualmente disponibili si rivolge esclusivamente a questi neurotrasmettitori e ai loro recettori.

intestino-cervello

Altri hanno postulato il coinvolgimento del recettore del glutammato o la modulazione della trasmissione colinergica e GABAergica. I trattamenti mirati a questi sistemi possono alleviare i sintomi della depressione modulando direttamente la funzione dei neurotrasmettitori nel cervello. La fisiopatologia del MDD, tuttavia, è molto più complessa, estendendosi oltre la correzione dell’equilibrio di alcuni neurotrasmettitori.

Altri sistemi, incluso il sistema immunitario e il suo ruolo nella neuroinfiammazione, sono stati implicati in diverse malattie mentali tra cui anche il MDD. Pertanto, i modulatori dell’immunità ospite sono attualmente allo studio come nuovi bersagli terapeutici per le malattie mentali.

Un numero crescente di prove ha collegato la composizione e l’attività del microbioma intestinale allo sviluppo e al funzionamento del sistema nervoso centrale. La ricerca ha dimostrato che il microbioma dei pazienti depressi differisce in termini di composizione e diversità.

Probiotici e depressione

Due meta-analisi hanno valutato l’effetto dei probiotici nei soggetti con sintomi depressivi e depressione. La prima meta-analisi comprendeva 10 studi clinici con un totale di 1349 pazienti e ha riscontrato un significativo miglioramento dell’umore in soggetti con sintomi preesistenti di umore depresso dopo un’assunzione di otto settimane di probiotici rispetto al placebo.

La seconda meta-analisi comprendeva tre studi e 229 pazienti e ha trovato in due dei tre studi esaminati un effetto complessivamente positivo dei probiotici sui sintomi depressivi in pazienti clinicamente depressi che assumevano probiotici, come supplemento al trattamento antidepressivo, rispetto al solo trattamento antidepressivo.

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Uno degli studi inclusi ha anche riportato una significativa riduzione dei sintomi depressivi maggiore da lieve a moderato (MDD) nei pazienti con disturbo depressivo che ricevevano probiotici (Lactobacillus helveticus e B. longum) rispetto ai pazienti che assumevano prebiotici.

I farmaci antidepressivi di prima linea efficaci sono attualmente limitati. Molti pazienti provano 2-3 diverse formulazioni o combinazioni prima di ottenere il sollievo dei sintomi, ritardando così l’inizio di un possibile recupero.

Anche allora, fino al 60% dei pazienti interrompe il loro uso di antidepressivi entro 3 mesi. Uno dei motivi più comuni di ciò sono gli effetti collaterali, che possono includere nausea, vomito, mal di testa, agitazione o sedazione, disfunzione sessuale e aumento di peso.

Probiotici e salute mentale

L’integrazione di probiotici è considerata una pratica a basso rischio e può essere un’opzione favorevole agli antidepressivi classici grazie all’assenza di effetti collaterali e reazioni avverse osservate nella ricerca clinica. Inoltre, l’integrazione di probiotici non porta con sé lo stigma che hanno i farmaci antidepressivi, un problema che può costituire un ostacolo alla riuscita del trattamento. Infine, l’integrazione di probiotici può persino portare a miglioramenti della salute generale.

Intestino, secondo cervello

La ricerca mostra che l’intestino e il cervello sono collegati, un’associazione chiamata asse intestino-cervello. I due sono collegati attraverso la segnalazione biochimica tra il sistema nervoso del tratto digestivo, chiamato sistema nervoso enterico e il sistema nervoso centrale, che include il cervello. La principale connessione informativa tra cervello e intestino è il nervo vago, il nervo più lungo del corpo.

L’intestino è stato chiamato un secondo cervello perché produce molti degli stessi neurotrasmettitori del cervello, come la serotonina, la dopamina e l’acido gamma-aminobutirrico, che svolgono tutti un ruolo chiave nella regolazione dell’umore. In effetti, si stima che il 90% della serotonina sia prodotta nel tratto digestivo.

intestino-cervello
La relazione Intestino-cervello.

Ciò che colpisce l’intestino spesso colpisce il cervello e viceversa. Quando il tuo cervello rileva problemi – la risposta di lotta o fuga – invia segnali di avvertimento all’intestino, motivo per cui eventi stressanti possono causare problemi digestivi come uno stomaco nervoso o agitato.

D’altro canto, alcuni tipi di problemi gastrointestinali come la sindrome dell’intestino irritabile (IBS), il morbo di Crohn o la costipazione cronica possono scatenare ansia o depressione.

L’asse intestino-cervello funziona anche in altri modi. Ad esempio, l’intestino aiuta a regolare l’appetito dicendo al cervello quando è il momento di smettere di mangiare. Circa 20 minuti dopo aver cominciato a mangiare, i microbi intestinali producono proteine ​​che possono sopprimere l’appetito, il che coincide con il tempo impiegato spesso dalle persone per iniziare a sentirsi sazi.

Probiotici nell’asse intestino-cervello

Alcune ricerche hanno scoperto che i probiotici possono aiutare a migliorare l’umore e le funzioni cognitive e ridurre lo stress e l’ansia.

Ad esempio, uno studio pubblicato il 10 novembre 2016 da Frontiers in Aging Neuroscience ha scoperto che i pazienti con Alzheimer che hanno assunto il latte prodotto con quattro specie di batteri probiotici per 12 settimane hanno ottenuto un punteggio migliore su un test per misurare il deterioramento cognitivo rispetto a quelli che hanno bevuto latte comune.

Un piccolo studio del 2013 riportato sulla rivista Gastroenterology ha scoperto che le donne che mangiavano yogurt con un mix di probiotici, due volte al giorno per quattro settimane, erano più calme se esposte a immagini di volti arrabbiati e spaventati rispetto a un gruppo di controllo.

Le risonanze magnetiche hanno anche scoperto che il gruppo di yogurt aveva un’attività più bassa nell’insula, l’area del cervello che elabora le sensazioni interne del corpo come quelle che emanano dall’intestino.

È troppo presto per determinare l’esatto ruolo dei probiotici nell’asse intestino-cervello poiché occorre attendere ulteriori ricerche, alcune delle quali sono attualmente in corso.

Quello che possiamo affermare allo stato attuale è che i probiotici possono non solo sostenere un intestino più sano, ma anche un cervello più sano a patto che il loro uso e consumo sia fatto sotto la sorveglianza di personale sanitario adeguatamente formato.

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Intestino-cervello, per approfondire

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